凭火决狱

上诉十余年,仍然冤死,美国历史上最真实的超级冤案

有部电影
2019-08-20 10:48发布影评

今天给大家聊的这部电影,改编自美国得克萨斯州一起真实的冤案。

案件的核心人物卡梅伦·托德·威林汉姆,因纵火烧死三个年幼的女儿,被陪审团一致裁定有罪、死刑,人称“宝贝杀手”(baby killer)。

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虽然托德在法庭上一直否认罪行,之后又花了十多年争取上诉机会,甚至在有关人士的帮助下,找到了足以翻案的关键证据,他还是没能洗脱冤屈,最终于2004年被执行注射死刑。

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死囚牢房里的托德

这起案件引发的争议得到了媒体的关注。

其中,《纽约客》杂志刊登的一篇文章指出,当年纵火案的调查报告存在错误,种种证据表明,起火原因并非人为纵火,托德很可能是冤死的。

凭火决狱

这篇调查报告的标题Trial by Fire和其中的详细内容,便是今天要说的这部电影——《凭火决狱》。

凭火决狱

整部影片还原了从火灾发生,到托德被执行死刑的全部细节。

1991年的圣诞节前夕,托德家突发一场大火,等邻居报警时,火势已经在木屋里迅速蔓延。

从火场中挣扎逃出来的托德,绝望地目睹三个年幼的女儿在火中丧生。

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之后,警方对起火原因展开了调查取证,但谁也没想到,没过几天托德就被捕入狱。

原来,火场残留的痕迹显示,有人故意纵火,导致三个熟睡的孩子无法脱身。

而当时只有托德在家,所以他便成为了纵火案的最大嫌疑人。

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在托德被关押近8个月后,案件正式开庭审理,办案警察、邻居、托德的妻子,甚至托德被关押时的牢友,纷纷出庭作证。

但除了妻子之外,所有人的证词都对托德不利。

警方强调自己的火场调查报告无懈可击,所有痕迹都说明这是一起人为纵火案;

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牢友宣称,托德对他承认了罪行,放火是为了掩盖自己虐待女儿的行为;

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邻居也说,当时托德并没有表现出强烈的救火倾向,反而站在原地无动于衷;

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托德的妻子虽然一直否认他纵火,但在检察官的追问下,承认了自己曾遭遇过家暴……

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总之,所有证词最后呈现出的托德,是个长期酗酒、虐待妻女的反社会分子,案发日因为家庭琐事与妻子争吵,产生负面情绪,最终残忍地烧死了三个孩子。

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面对不利的证词,托德急于为自己辩解。

但他因为情绪激动而语无伦次,反而越描越黑。

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所以毫无意外地,托德在陪审团眼里,就是个残酷的恶魔。

再加上控方律师声情并茂的描述,陪审团只花了一个小时,就全票通过判处他死刑。

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这里要特别说明的一点是,在美国,被判死刑后,犯人依旧有上诉的权利,可以一路从州立法庭上诉到联邦法庭和最高法院,全套过程粗略计算下来,最长的要耗费十几年。

所以被判刑之后,托德并没有立刻被执行死刑,而是进了死囚牢房。

但他在牢里的遭遇,可以说是生不如死——

刚来的当天就遭到狱警恐吓,其他死囚犯也极度鄙视他的“罪行”,整宿整宿谴责他;

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托德想要用拳头反击,结果却遭到了一顿暴揍;

最折磨人的是,也没人告诉他何时会被执行死刑。

只要一想到从前的幸福生活,托德每天都会被孤独、无助和恐惧的感觉侵袭。

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这期间,他尝试过法律援助,请律师上诉到联邦法院。

但这基本是徒劳,因为律师一开始就没抱多少希望,而且用于上诉的新证据,需要托德自己根据法律条款寻找庭审笔录中的漏洞,没多少文化的托德看着厚厚的庭审笔录,没过多久就放弃了。

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渐渐地,托德适应了死囚牢房的生活,也习惯了每个月目送其他死刑犯被带去注射。

这样的单调生活一直循环了七年,直到女主伊丽莎白的出现。

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一次机缘巧合,托德和伊丽莎白成了笔友,开始通过信件诉说自己的遭遇。

几次通信和探视之后,伊丽莎白愿意相信托德说的是事实,于是申请调取案件的所有资料,帮托德寻找翻案的可能。

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结果伊丽莎白一看就发现,整个案件从调查到审理的过程,简直漏洞百出。

法庭上,作证的邻居说托德没有救火意愿,但失火当天他们给警方的证词却截然相反;

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关于托德的“反社会人格”,是根据他房间里一张重金属乐队的海报得出的“结论”;

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托德的妻子,一再强调丈夫不可能伤害孩子,但陪审团还是被控方律师诱导,忽略了这条关键的证词,宁愿相信那些和托德毫不相关的陌生人;

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最离谱的要数托德的牢友,他所说的“托德在牢里承认了罪行”,其实是被检察官收买,作了伪证。

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尽管有这么多明显漏洞,托德最终还是被判了死刑。

其中,最根本的原因就是火灾现场得到了专家的鉴定,因为“火不会说谎”,所以说谎的只可能是托德本人。

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但实际上,当时参与调查火灾现场的也根本不是什么专家。

他们只是根据仅有的经验,先入为主地判断托德是凶手,然后到现场寻找“想要的证据”。

于是,伊丽莎白找到了一个专门研究火灾的博士,经过多名专家鉴定,证实托德家的火灾起因是取暖器短路,根本不存在人为纵火的可能。

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这个证据足够让托德洗清冤屈。

伊丽莎白也请律师火速递交了报告,希望可以及时救下一个无辜的人,因为官方已经定下了他的处刑日。

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但最终的结果我们也知道了,这份申请交到州长手里,看都没看就被驳回了。

影片的结尾,托德被注射而死,伊丽莎白按照他的遗愿,把骨灰撒到了女儿们的墓前。

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从结局来看,《凭火决狱》并不是一部轻松的电影,剧情让观众一次次燃起希望,又一次次跌入谷底,抑郁的心情到最后也无法得到释放,看完简直希望生活里真的存在超级英雄,可以终止罪恶,也终止这种冤屈。

但这部电影的最大价值,就在于通过一个真实冤案,揭露了程序性的漏洞与弊端。

在美国,得克萨斯州是执行死刑最多的州,这也是政府官员在竞选中获得选票的有效方式。

他们宣称得州拥有完善的法律程序,死刑犯有权上诉,确保罪恶得到严惩,避免无辜者被错杀。

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但托德的例子却恰恰说明这个程序存在争议,因为几乎所有人都在按照“大概率”办事,巴不得让他赶紧得到应有的惩罚,至于小概率的差错,人们并不在意。

现实中的托德入狱之后,就给父母写信说过——大家都是先入为主,我根本没机会解释。

所以说,托德理论上拥有的上诉权利,根本没有实质意义。

同时,作为“为刽子手把最后一关”的州长,没有起到实际作用。因为得州的刑事上诉,素来以维持原判著称,所以州长才会看都不看就否定申请。

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参与调查的也都是业余选手,他们根据主观经验出了一份“权威报告”,却导致多年后的专家需要做数百小时的实验,才能推翻他们的错误结论。

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托德案例所暴露的问题,其实并没有地域局限性,类似的事情可以发生在任何地方。

这一切的起因,就是办案人员先入为主的有罪推定。

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片中的托德自从被扣上纵火的罪名后,人们就不在乎他是个什么样的人,只期盼他能受到惩罚。

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对于公众来说,这样的情绪并没有什么不对;但对于执法者和司法者而言,则无疑需要拿出更加理性、严谨的态度。

我们都期盼正义战胜邪恶,希望看到恶人得到惩罚,但正因这份权利承载了所有人的期待,才更需要谨慎,因为一个不负责任的臆断,就可能毁掉无辜者的一生。

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